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Por que as doenças autoimunes

Por que as doenças autoimunes estão em ascensão?

O Verdick Case estava doente com uma série de sintomas disparatados. Ela sofria de dor nas articulações, palpitações do coração e fadiga severa. Os médicos tentaram tratar seus sintomas, prescrevendo-lhe o remédio ansiolítico Xanax, atendendo ao seu refluxo ácido ou dizendo-lhe para se exercitar. Mas ninguém conseguia descobrir a raiz de seus problemas de saúde subjacentes.

“Toda vez que eles procuravam a causa, não havia causa”, diz Case. “Ser tratado tem sido um pesadelo.”

Demorou quase três anos e dezenas de médicos antes de Case obter um diagnóstico: a doença de Hashimoto, um distúrbio autoimune que causa inflamação da tireóide e vários problemas associados, como a fadiga e a flutuação de peso.

Embora a doença de Case seja rara, as doenças auto-imunes não são – e nem a dificuldade de sua jornada para chegar a um diagnóstico. Pode levar uma pessoa em média cinco anos e cinco médicos para serem diagnosticados com uma desordem auto-imune, de acordo com a Associação Americana de Doenças Auto-Imunes (AARDA) – apesar do fato de que cerca de 50 milhões de americanos sofrem de um. A autoimunidade é hoje uma das categorias de doenças mais comuns, à frente do câncer e das doenças cardíacas. E enquanto as taxas do último estão caindo, doenças auto-imunes estão sendo diagnosticadas com tanta freqüência que alguns especialistas médicos chamam de uma epidemia.

“Ainda há muito mistério associado à doença autoimune”, diz Kathleen Gilbert, imunologista e professora aposentada da Universidade de Arkansas para Ciências Médicas.

As doenças auto-imunes ocorrem quando o sistema imunológico se volta e ataca as próprias células e tecidos do corpo. Além disso, no entanto, há pouco consenso sobre por que isso acontece, o que pode ser feito para pará-lo, ou mesmo quais doenças podem ser classificadas como auto-imunes.

Os pesquisadores supõem, em grande parte, que a causa do aumento pode ser identificada em mudanças em nosso ambiente, que por sua vez estão causando mudanças em nossos corpos. Nos últimos 100 anos, a humanidade alterou drasticamente a maneira como vivíamos para a maioria da existência. E, embora os avanços tecnológicos e as condições de vida nos levem a crer que devemos ser mais saudáveis ​​do que nunca – afinal, a maioria da civilização ocidental agora tem acesso a remédios melhores, água limpa e alimentos abundantes – os médicos estão começando a entender algumas das coisas não intencionais. conseqüências dessas mudanças. Com o melhor remédio, por exemplo, vem o uso excessivo de antibióticos e o surgimento de superbactérias; com a agricultura industrializada, surge o aumento de produtos químicos e alimentos processados ​​- todos os quais poderiam ter algo a ver com o início da autoimunidade.

Como tal, as doenças auto-imunes poderiam ser o produto de nosso próprio sucesso como uma espécie industrializada. Isso irrita os pesquisadores, porque a autoimunidade não é apenas uma das categorias de doenças mais prevalentes, mas também diabolicamente complexa, um emaranhado de fatores que os cientistas ainda não entenderam completamente.

Um dos problemas centrais na compreensão do surgimento da autoimunidade é que a classificação das doenças autoimunes como uma categoria única de doença ainda é relativamente nova. Até recentemente, cada doença era vista como uma aflição única e rara, e os médicos de hoje ainda não concordam com os critérios do que constitui a definição mais ampla. Até mesmo o número de doenças que a AARDA reconhece como auto-imunes – atualmente 100, incluindo lúpus, diabetes tipo 1, celíacos, esclerose múltipla, doença de Crohn, artrite reumatóide e muitas outras – está em debate.

“Definir algo como uma doença auto-imune ainda é bastante difícil”, diz Noel Rose, MD, PhD, diretor-fundador do Centro de Pesquisa de Doenças Auto-Imune Johns Hopkins. “E dependendo de como você define a doença, o número vai mudar. Eu acho que a maioria das pessoas razoavelmente diz que 100 é um número bastante conservador ”.

Rose é conhecida no campo como o pai da autoimunologia por seu trabalho pioneiro no campo, incluindo uma descoberta inovadora de autoimunidade tireoidiana em 1956. A Universidade Johns Hopkins em Baltimore – o laboratório que Rose se aposentou de vários anos atrás – ainda é uma das poucas. laboratórios que pesquisam doenças auto-imunes como um todo. Esse é outro problema enfrentado pelo campo auto-imune – cada doença dentro da categoria ainda é estudada, tratada e pesquisada de forma independente.

Por esta razão, os especialistas lutam para calcular com precisão o quanto a doença auto-imune aumentou e onde. Ao contrário do câncer, doenças auto-imunes não precisam ser relatadas ao Centro de Controle e Prevenção de Doenças (CDC) dos EUA, o que significa que não há banco de dados para ajudar os pesquisadores a entender quantas pessoas são afetadas, onde os casos estão ocorrendo, e a rapidez com que a incidência de certas doenças está aumentando – todos os principais pontos de dados para os cientistas que tentam entender o que está acontecendo.

Sem dados concretos sobre doenças autoimunes em geral, os pesquisadores acompanham a incidência de doenças individuais. Os diagnósticos de diabetes tipo 1, por exemplo, aumentaram 23% entre 2001 e 2009 nos Estados Unidos, de acordo com a American Diabetes Association. No Reino Unido, o diagnóstico da doença de Crohn cresceu mais de 300% entre 1994 e 2014, de acordo com o Centro de Informação de Saúde e Assistência Social. Canadá viu casos de doença inflamatória intestinal pediátrica aumentar 7,2% a cada ano entre 1999 e 2010, de acordo com um estudo de 2017.

Em uma visão mais ampla, um estudo de 2015 de Israel analisou 30 estudos individuais para determinar quais tipos de doenças autoimunes estavam aumentando mais rapidamente. Eles descobriram que os casos globais de doenças reumatológicas aumentaram em média 7,1% ao ano em 30 anos, doenças endócrinas 6,3%, doenças gastrointestinais 6,2% e doenças neurológicas 3,7%.

“Pensamos em câncer coletivamente ou em doenças infecciosas coletivamente porque sabemos sobre eles há muitos anos”, diz Frederick Miller, MD, PhD, pesquisador sênior do Environmental Autoimmunity Group, que trabalha para identificar os fatores ambientais que contribuem para a doença autoimune. “E assim coletamos números todos os anos sobre a quantidade de câncer. Não coletamos números todos os anos sobre a totalidade das doenças autoimunes nos Estados Unidos, porque não é apenas a maneira como a maioria dos médicos e a maioria dos pesquisadores pensam sobre isso. ”

Miller está entre muitos no campo que passaram décadas empurrando – sem sucesso – para um banco de dados de doenças auto-imunes. Esse fracasso significa que doenças como o caso permanecem como mistérios médicos até que a combinação certa de ciência clínica, sintomas, testes, patologias ou simplesmente sorte se reúna para ajudar os médicos a desenvolver um diagnóstico.

Ao mesmo tempo, as doenças autoimunes são frequentemente difíceis de diagnosticar com testes padrão, especialmente quando são administradas por médicos que podem não estar familiarizados com a doença específica de que uma pessoa está sofrendo. Além disso, os médicos geralmente descartam os sintomas dos pacientes como psicogênicos e os encaminham para um psiquiatra. Para Case, foi seu ginecologista que finalmente resolveu o quebra-cabeça e sugeriu que ela fizesse o teste para uma doença relacionada à tireoide. Isso foi depois que ela diz que muitos médicos descartaram seus sintomas como relacionados à depressão.

“Doenças auto-imunes, como muitas doenças, são uma combinação de suscetibilidade genética, por um lado, e alguma exposição, por outro.”
É possível que o aparente aumento nas doenças autoimunes possa ser principalmente o resultado de mais relatos e diagnósticos mais sensíveis, mas a maioria dos pesquisadores acredita que esses fatores por si só não podem explicar o aumento nos casos de autoimunidade. Algo mais deve estar em jogo.

A genética explica boa parte da prevalência da doença autoimune. Os cientistas sabem que essas doenças tendem a se agrupar nas famílias. Quando um membro da família tem uma condição auto-imune, outros membros da família correm um risco maior de autoimunidade – embora não necessariamente da mesma doença. Não é incomum para alguém com artrite reumatóide ter uma tia com, digamos, colite ulcerativa ou qualquer número de condições auto-imunes aparentemente não relacionadas. O que isto significa é que um dos principais fatores que contribuem para a suscetibilidade auto-imune em geral é provavelmente genético.

Os cientistas também sabem que as doenças auto-imunes afetam as mulheres a uma taxa desproporcionalmente maior do que os homens. Segundo algumas estimativas, as mulheres representam 75% da população dos EUA afetada pela autoimunidade, ou cerca de 30 milhões de pessoas. Algumas pesquisas sugerem que o fato de as mulheres terem dois cromossomos X poderia ser um fator. O cromossomo X é o lar de pequenos fragmentos de material genético chamados microRNAs, que se acredita estarem envolvidos na função do sistema imunológico. Embora essa seja uma das razões pelas quais as mulheres vivem mais, isso também poderia tornar seu sistema imunológico mais suscetível a se virar sozinho.

Não é tanto a nossa limpeza, mas o nosso estilo de vida cada vez mais industrial que está bloqueando a ingestão desses importantes microorganismos.

Ainda assim, a taxa em que as condições autoimunes estão subindo supera em muito a taxa na qual os genes podem transmiti-los, diz Rose. “Doenças auto-imunes, como muitas doenças, são uma combinação de suscetibilidade genética, por um lado, e alguma exposição, por outro”, diz ele. “Estamos falando de um aumento de 20, 25 ou 30 anos. A genética não muda tão rapidamente, então deve ser algo ambiental “.

Os cientistas começaram a notar um aumento acentuado nos casos de doenças auto-imunes e alergias nos anos 80 e 90, enquanto casos de doenças infecciosas como caxumba, sarampo e tuberculose estavam diminuindo, em grande parte devido ao uso disseminado de vacinas e antibióticos. Pesquisadores teorizaram que essas tendências estavam relacionadas: Talvez a ausência de infecção – a mesma coisa que nosso sistema imunológico foi projetado para nos proteger – estivesse causando o mau funcionamento desses sistemas.

Essa observação foi a gênese da chamada hipótese da higiene, a teoria de que ambientes modernos estéreis deixam as crianças vulneráveis ​​de maneiras imprevistas. Os pesquisadores pensaram que as crianças deveriam ser introduzidas a mais patógenos em tenra idade para construir o sistema imunológico. Os cientistas, desde então, refinaram essa teoria. De acordo com Graham Rook, professor emérito de microbiologia médica na University College London, o sistema imunológico precisa de uma exposição precoce e regular a micróbios comuns e inofensivos – bactérias, essencialmente – para aprender a reagir a ameaças.

“Epidemiologicamente, confirma-se o argumento de que, se você não tiver os organismos certos em seu intestino em determinado ponto crítico do seu desenvolvimento, haverá defeitos no sistema imunológico”, diz Rook.

Esses microrganismos tão necessários vêm principalmente do ambiente natural e do que é conhecido como o microbioma materno – as bactérias saudáveis ​​que obtemos de nossa mãe no útero, através do canal vaginal e até mesmo através do leite materno. Essas fontes foram comprometidas em nações desenvolvidas devido à menor exposição a espaços verdes, a uma dieta menos variada, ao uso excessivo de antibióticos e à queda nas taxas de amamentação e parto natural, argumenta Rook. As pessoas estão expostas a uma gama muito menos diversificada de micróbios (ou, no caso de antibióticos, esses micróbios são mortos), e isso significa que nossos sistemas imunológicos estão menos equipados para lidar com as bactérias – boas ou ruins – que vem à nossa . Não é tanto a nossa limpeza, mas o nosso estilo de vida cada vez mais industrial que está bloqueando a ingestão desses importantes microorganismos.

“A maior diversidade de organismos no nosso intestino, o mais saudável parece ser”, diz Rook.

As pessoas que vivem em países desenvolvidos têm taxas mais elevadas de doenças auto-imunes do que as pessoas que vivem nos países menos desenvolvidos, e as pessoas que vivem em países em rápida modernização são mais suscetíveis a doenças auto-imunes à medida que seus países se modernizam. Estudos mostram que os países desenvolvidos têm ambientes menos diversamente microbianos do que os subdesenvolvidos, de acordo com Rook, sugerindo uma forte ligação entre o início da autoimunidade e a falta de exposição a diversos micróbios.

Rook e outros pesquisadores recomendam que as pessoas tentem obter mais exposição à natureza gastando tempo fora, use antibióticos mais criteriosamente – especialmente mulheres grávidas ou amamentando – e comam uma dieta saudável e holística. Eles também reconhecem que há um limite para o quanto os indivíduos podem fazer para se proteger contra a autoimunidade.

aqui um consenso quase universal entre os cientistas e médicos que as toxinas e substâncias químicas ambientais a que estamos cada vez mais expostos estão interferindo com a capacidade do sistema imunológico para distinguir auto de não-auto “, escreve Douglas Kerr, MD, PhD, professor associado de neurologia, microbiologia molecular e imunologia na Escola de Medicina da Universidade Johns Hopkins.

Existem cerca de 80.000 produtos químicos aprovados para uso comercial nos Estados Unidos que não foram adequadamente estudados para determinar seus efeitos sobre a autoimunidade, de acordo com Miller, do Environmental Autoimmunity Group, e cerca de 5.000 são adicionados a cada ano.

Um estudo de 2003 testou a presença de 210 substâncias químicas no sangue e na urina dos americanos, incluindo compostos industriais, poluentes, inseticidas, dioxinas e mercúrio, e descobriu que os participantes do estudo tiveram resultado positivo para uma média de 91 deles. Outro estudo de 2005 analisou o sangue do cordão umbilical de 10 recém-nascidos de diferentes locais nos Estados Unidos e encontrou a presença de 287 produtos químicos industriais, todos transmitidos aos bebês por suas mães antes e durante a gravidez.

Há alguma evidência de que certos produtos químicos podem desencadear uma resposta auto-imune. O tricloroetileno, por exemplo, é um solvente utilizado em frigoríficos que foi detectado no abastecimento de água dos E.U.A. e verificou-se que desencadeia uma resposta auto-imune e compromete o microbioma do intestino. Verificou-se que o mercúrio desencadeia o lúpus e descobriu-se que certos pesticidas causam lúpus e artrite reumatóide, para citar apenas alguns.

“A lista de produtos químicos que foram indiciados é uma lista muito longa”, diz Rose. “A lista de produtos químicos que demonstraram ser capazes de induzir uma doença auto-imune, mesmo em indivíduos geneticamente preparados, é uma lista muito pequena.”

A deficiência de vitamina D também tem sido associada à autoimunidade. Mais de um bilhão de pessoas no planeta são deficientes em vitamina D, segundo o International Journal of Health Sciences. Um déficit crônico de vitamina D tem sido associado a doenças auto-imunes como a doença, artrite reumatoide, lúpus, esclerose múltipla e outras.

Ainda outros fatores ambientais podem estar em jogo. É demonstrado que o fumo provoca potencialmente artrite reumatóide, lúpus, esclerose múltipla e muito mais (embora alguns estudos tenham sido inconclusivos). Miller diz que mesmo componentes meteorológicos, como radiação ultravioleta, temperatura e umidade, podem estar desencadeando autoimunidade.

O aumento do sistema imunológico fora de sintonia também pode estar ligado a estressores internos, especificamente nossas mentes cada vez mais estressadas. Todos os anos, os americanos estão relatando níveis mais elevados de estresse e ansiedade do que no ano anterior, de acordo com a Associação Americana de Psicologia (APA), citando tudo, desde o trabalho e vida doméstica à tecnologia para o estado político do país como razões para sua preocupação.

Isso levou ao que muitos chamam de epidemia de estresse – de acordo com um relatório de 2017 da APA, 75% dos americanos tiveram pelo menos um sintoma de estresse no último mês. Quarenta e cinco por cento relatam ficar acordados à noite, 36% relatam sentir-se ansiosos e 34% relatam fadiga induzida por estresse.

Um estudo de 2018 descobriu que pessoas com distúrbios relacionados ao estresse previamente diagnosticados são muito mais suscetíveis a doenças auto-imunes do que aquelas sem. O que os pesquisadores descobriram foi triplo: os indivíduos estressados ​​tinham maior probabilidade de serem diagnosticados com uma doença auto-imune, mais propensos a desenvolver múltiplas doenças auto-imunes, e tendiam a desenvolver doenças autoimunes mais cedo na vida. O estudo também descobriu que pessoas com TEPT que estavam sendo tratadas com um antidepressivo ISRS tinham menores chances de desenvolver uma doença autoimune.

Embora todas essas correlações sejam convincentes, a conclusão é que elas não revelam exatamente por que os estressores internos e externos contribuem para o início da doença autoimune.

É provável que uma combinação de todas essas exposições ambientais colidam no nosso sistema imunológico de uma só vez. De fato, parte da dificuldade de determinar se qualquer um desses gatilhos é mais importante do que os outros é que os seres humanos estão cada vez mais móveis, o que significa que nossa exposição a agentes não é isolada. Os sintomas auto-imunes demoram a aparecer, dificultando saber exatamente o que causou o problema em primeiro lugar.

“Toda vez que eu ia a um médico, eles diziam: ‘Não há nada de errado com você’”.
Para Case e milhões de outros, isso tornou o caminho para um diagnóstico ainda mais frustrante. Embora sua ampla gama de sintomas esteja associada à de Hashimoto, a doença não aparece da mesma forma em todos, levando a uma longa lista de erros de diagnóstico.

“Toda vez que eu ia a um médico, eles diziam: ‘Não há nada de errado com você'”, diz Case. “Eles estavam procurando artrite e eu não tinha. Quando eles fizeram os raios X procurando por problemas cardíacos, eu não tive problemas cardíacos. Foi apenas um alívio quando foi finalmente diagnosticada.

Evidentemente, descobrir como diagnosticar melhor os distúrbios autoimunes é um elemento importante para melhor atender pessoas como a Case. Mas como Gilbert da Universidade de Arkansas colocou, descobrir o que está causando as doenças é o que acabará por mudar o jogo.

“Combater uma doença auto-imune, uma vez que você já tem um, é extraordinariamente difícil, como muitas pessoas sabem”, diz Gilbert. “Quanto mais trabalhamos na tentativa de descobrir os fatores desencadeantes das doenças auto-imunes, maior a probabilidade de começarmos a evitá-las – e evitar o impacto que elas causam nos pacientes”.